¿Podrán los coches autónomos ‘hablar’ a otros usuarios?

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A esta pregunta es a la que pretende responder Ford probando un enfoque que emplea luces para indicar lo que el vehículo está haciendo y lo que va a hacer. Es parte de la investigación de la compañía con el fin de desarrollar una interfaz de comunicación que ayude a los vehículos autónomos a integrarse sin problemas con otros usuarios de la carretera.

Según informa el fabricante de coches, sus ingenieros han estado realizando pruebas con el propósito de averiguar si unas luces de colores, situadas por encima del parabrisas, podrían ser una buena solución para acabar con la brecha de comunicación entre los automóviles autónomos y las personas.

‘Human Car Seat’, el conductor oculto en el asiento

Con el fin de garantizar que las pruebas fueran lo más realistas posibles, Ford creó el ‘Human Car Seat’, instalándolo dentro de una Transit Connect. Diseñado para que pareciera un coche autónomo, con el conductor oculto en el asiento, los observadores calibraban de forma más eficaz las respuestas a una barra de luces montada en el techo, la cual lanzaba destellos en blanco, púrpura y turquesa para señalar cuando el vehículo estaba circulando, a punto de ponerse en marcha o de ceder el paso.

Según informa la compañía, los conductores de ‘Human Car Seat’ – quienes recibieron formación para conducir de forma segura en todo momento – mantenían la vista en la carretera a través de un falso reposacabezas y accionaban una palanca especial para realizar indicaciones. Un asistente, oculto en la parte trasera, también supervisaba la carretera y se aseguraba de que el conductor dispusiera de agua.

Además, las últimas pruebas – que complementan esta investigación ya realizada en Estados Unidos – se llevaron a cabo en colaboración con la Universidad Tecnológica de Chemnitz, en Alemania. Los investigadores de Ford quisieron comprobar la eficacia de otros dos colores, además del blanco, además de probar la localización de las luces en el techo (en las pruebas de E.E.U.U. se colocaron en la parte superior del parabrisas). Finalmente, realizaron indicaciones desde más lejos, empleando las luces hasta a 500 metros de distancia.

¿Cómo ha reaccionado la gente?

Las pruebas llevadas a cabo mostraron que, tras encontrarse con la Transit Connect, el 60% de las 173 personas encuestadas pensaban que era un vehículo autónomo. Con respecto a los colores testados, junto con las reacciones observadas de otras 1.600 personas, el turquesa resultó ser el color preferido. Asimismo, según la compañía, hubo un alto nivel de aceptación y confianza en las señales, proporcionando una base a partir de la cual los investigadores pueden desarrollar y perfeccionar el lenguaje visual.

“Fundamentalmente, la gente necesita confiar en los vehículos autónomos y el desarrollo de un medio de comunicación visual universal es una clave para ello. Convertir a alguien en un ‘Asiento de Coche Humano’ fue una de esas ideas. Nos paramos a pensar y vimos que esta era la manera más efectiva de averiguar lo que necesitábamos saber”, explica Thorsten Warwel, gerente de Iluminación Principal de Ford Europa.

“El contacto visual es importante, pero nuestro estudio demostró que, en primer lugar, los usuarios de la carretera miran para ver lo que hace un vehículo. El siguiente paso es ver cómo podemos asegurarnos de que las señales luminosas sean más claras e intuitivas para todos”, aseguró el doctor Matthias Beggiato, del Departamento de Psicología de la universidad, con la que Ford trabajó en el proyecto ‘InMotion’, como parte del Programa de Investigación sobre Automatización y Conectividad en el Transporte por Carretera.

Ford busca que la gente confíe en los autónomos

El fabricante de vehículos está trabajando para garantizar que las personas confíen en los vehículos autónomos, con el propósito de desarrollar un vehículo autónomo especialmente diseñado para su implantación en Norteamérica en 2021. Y para ello, afirman, resulta fundamental crear un estándar de la industria para comunicar las maniobras de conducción. Para desarrollar ese estándar, la entidad está colaborando con varias organizaciones del sector, incluyendo la Organización Internacional para la Estandarización y la Sociedad de Ingenieros de Automoción, y está buscando la participación de otras compañías automovilísticas y tecnológicas.

Ford, en colaboración con Argo AI, se convirtió recientemente en la primera compañía en probar vehículos autónomos en Washington D.C., a partir de pruebas ya en curso en Detroit, Pittsburgh y Miami. Por otro lado, con respecto a Asia, la compañía forma parte del programa Apollo que ofrece Baidu, el principal operador de motores de búsqueda en China, con quien colabora para comenzar a probar coches de conducción autónoma en carreteras de Pekín y otras ciudades chinas a finales de este año.

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